英格兰足球明星拉希姆?斯特林(Raheem Sterling)摆出的姿势,展示了每个球员在加入新俱乐部时想要传达的抱负。只有他身后的加州棕榈树表明,这不是普通的英超转会。

  在贝弗利山庄拍摄的切尔西俱乐部5000万英镑的签约照片,凸显了自从美国金融家托德?波利(Todd Boehly)和加州投资公司Clearlake Capital牵头的财团从俄罗斯寡头罗曼?阿布拉莫维奇(Roman Abramovich)手中收购这家英超俱乐部以来,情况发生了怎样的变化。这也可能反映了它的全球野心。

  该地距离洛杉矶道奇队只有20分钟的车程。这只棒球队是波利和共同所有者马克?沃尔特(Mark Walter)作为体育投资者最早闯出名头的棒球特许经营权,他们的另一项投资–洛杉矶湖人队的主场Crypto.com体育馆也在附近。

  今年5月,俱乐部的所有者——波利、沃尔特、Clearlake和瑞士亿万富翁汉斯约格·韦斯(Hansj?rg Wyss)——在匆忙的拍卖中赢得胜利,现在他们开始透露自己将如何经营和发展这家在财务上依赖阿布拉莫维奇20年的公司。

  在俄罗斯人拥有球队期间,切尔西五次赢得英超联赛,两次赢得欧洲冠军联赛,巩固了球队在英格兰和欧洲足球界的地位。但在他执掌的19年里,俱乐部也亏损了约9亿英镑,通常在年底的时候会出现亏损,因为这位亿万富翁大手笔购买世界级天才球员,并支付他们的薪水。

  在俄罗斯入侵乌克兰,他与弗拉基米尔?普京(Vladimir Putin)的关系成为外界关注的焦点后,这位寡头将俱乐部挂牌出售。俱乐部本来还欠他约15亿英镑,随着英国加大制裁力度,这笔债务已被注销。

  新老板非但没有勒紧裤腰带,反而在夏季转会窗口期间延续了阿布拉莫维奇时代的大手笔,因为欧洲各俱乐部都在扩充阵容。即使在周四转会窗口正式关闭之前,切尔西在五个已确认的签约球员上,净支出接近1.3亿英镑。

  此前,该财团斥资25亿英镑收购了切尔西,并承诺再投资17.5亿英镑用于球员和基础设施建设。这笔巨额支出得益于约8亿英镑的债务融资。这是足球俱乐部有史以来支付的最大一笔款项。

  对于切尔西的球迷来说,这与六个月前俱乐部前途未定相比,是一个惊人的转变。由于阿布拉莫维奇受到制裁,只有在得到一份特殊的政府执照后,切尔西才被允许继续参加足球比赛。俱乐部不能出售商品或新门票。由于政府坚持认为寡头不应该从出售中获益,接近谈判的人担心切尔西会出现最坏的情况,直到得到保证。

  现在,英超的一些人开始质疑老板的慷慨解囊是否明智。“他们的第一个问题是合理定价,”竞争对手团队的一名高管表示。“他们为一家亏损的俱乐部付出了很多钱……罗曼(阿布拉莫维奇)一直在砸钱。”切尔西、波利和Clearlake拒绝对此事发表评论。

  然而,在投入数亿美元打造一支能够维持顶级联赛成功的球队时,老板们表明,他们相信这支球队及其所在的联赛尚未实现真正的经济潜力。这是一种押注:全球球迷,尤其是切尔西球迷,尚未开发到足以获得更大回报的程度。

  该论点的核心是,切尔西是一个全球品牌和资产,有能力开发自己的知识产权。这个由波利和Clearlake共同控制的财团还认为,英超联赛有机会通过向广播公司出售直播版权来获得更多收入。

  “实际上,(切尔西)是一项廉价出售的内容和媒体重磅资产,在这里你拥有自己的全球版权,”一位直接了解所有者想法的人士表示。“如果你戴上冷静投资者的帽子,这是一项不错的投资。”

  “我知道体育和切尔西的光芒会让人失去这种感觉,但这是一项媒体和技术投资。”

  然而,要想让这场赌局得到回报,切尔西首先需要一支能够与财大气粗的石油国家王室和亿万富翁拥有的对手竞争的球队。波利本人不仅担任主席,还担任临时体育总监,直接控制转会事宜。无论好坏,新的切尔西将会是一支有他权威印记的球队。

  意大利足球经纪人乔瓦尼·布兰奇尼(Giovanni Branchini)说:“我认为他很享受,但我希望他能意识到,在足球界购买是最容易的事情。经营一家俱乐部有很多困难。”

  收购切尔西并不是波利第一次在不寻常的情况下出手,他相信这支著名运动队的潜力尚未实现。

  波利和沃尔特加入了由篮球传奇人物魔术师约翰逊(Magic Johnson)牵头的财团的一部分,该财团在2012年以21.5亿美元收购了洛杉矶道奇队棒球队,以帮助它摆脱另一种特殊情况:破产。

  “人们认为这是极端的风险,”垃圾债券先驱迈克尔?米尔肯(Michael Milken)在2020年9月的一段播客中告诉波利,“但再次强调,风险是对资产是什么、结构是什么的理解,你和你的合作伙伴把公司分成两部分:一个是媒体公司,另一个是棒球队本身。”

  新老板意识到,美国职业棒球大联盟球队即将续签的媒体合同是一个机会。据《华尔街日报》(Wall Street Journal)报道,福克斯出价约30亿美元将协议延长17年,而《洛杉矶时报》(LA Times)当时报道称,该合同将至少价值40亿美元。对波利来说,福克斯的出价“很大程度上是一个底线”。

  另一家广播公司时代华纳有线(Time Warner Cable)愿意支付更高的价格,这在体育界上演了一个熟悉的故事。波利在播客上对米尔肯说:“我们最终从一个投资级信贷中获得了25年里大约90亿美元的回报,这让我们对我们支付的价值感到非常满意,这是当时有史以来支付的最高价格。”

  但媒体版权只是其中的一部分。道奇队的老板们还在明星球员身上花了不少钱,他们打赌,一个能获得胜利的阵容–以及体育场内“真正好的能量”–将有利于媒体合同的谈判,这凸显了球队支出背后的商业逻辑。

  波利说:“最终,我们对它(特许经营权)的价值将超过20亿美元感到非常满意。我们的时机无懈可击。”

  根据《福布斯》的数据,道奇队现在的身价超过40亿美元,在美国棒球大联盟排名中仅次于纽约洋基队,并在2020年赢得了32年来首次世界系列赛(World Series)冠军。

  虽然道奇队是一支完全属于另一项运动的球队,但其投资逻辑似乎与波利对切尔西前景的看法惊人地相似。

  据彭博社(Bloomberg)报道,在今年6月柏林举行的超级回报国际(SuperReturn International)私募股权活动上,波利表示,英超俱乐部“没有意识到他们的机会有多大。让我们把握自己的命运,思考如何优化它,”他在一次涉及私人投资和体育的主题演讲中说。

  为了推动全球商业战略,切尔西于7月聘请汤姆?格利克(Tom Glick)担任“业务总裁”。格利克曾担任曼城(Manchester City)母公司的首席商务官,也曾担任美国国家橄榄球联盟(US National Football League)卡罗莱纳黑豹(Carolina Panthers)的商业运营总裁。他负责增加收入,在男足和女足球队上支出,并投资于基础设施。

  一位接近球队的人士说,波利和Clearlake的联合创始人Behdad Eghbali计划与联盟和其他俱乐部合作,以提高这些版权的价值。

  英超联赛预计,其转播合同在未来三个赛季将产生逾100亿英镑的收入,其中国际合同的价值现在超过了国内转播权的价值。

  但是基于一个关键的衡量标准,切尔西的新老板认为这个数字不够。德勤(Deloitte)估计,英超20家俱乐部本赛季总收入将达到60亿英镑,较上一赛季增长10%。

  然而,根据Sportico的数据,2021年,NFL拥有32支球队,年收入总计180亿美元。尽管NFL只在18周的常规赛中面向大部分国内观众。

  相比之下,英超是一个真正的全球产品,在190个国家播放,一个赛季持续9个月。因此,老板们认为,还有很多重要的途径有待探索。另一位接近切尔西财团的人士表示:“媒体收入存在巨大差距。这就是机会。”

  缩小这一差距对于实现雷恩集团银行家乔?拉维奇(Joe Ravitch)的预测至关重要,他曾为俱乐部的出售提供建议。他此前对英国《金融时报》表示,“5年内,切尔西和所有英超顶级俱乐部的价值可能都将超过100亿美元。”

  新老板面临的挑战与2003年阿布拉莫维奇面临的截然不同,当时他用自己的财富打破了曼联和阿森纳的双头垄断。

  在英超联赛中,成功的代价正在上升,各俱乐部刚刚打破夏季转会支出记录,并继续扩大容量或建造现代化的体育场。

  如今,竞争更加激烈,也更加根深蒂固。亿万富翁和与国家有关的投资者控制着所谓的“六大豪门”中的其他几家,这些俱乐部通常争夺前四名的排名,从而获得参加更有声望、利润丰厚的欧洲冠军联赛的资格。

  自2008年以来,在阿布扎比皇家酋长曼苏尔·本·扎耶德·阿勒纳哈扬的掌控下,曼城从低级别联赛的失败者变成了英超的六次冠军得主。

  格雷泽家族在2005年通过7.9亿英镑的杠杆收购收购了曼联,在疫情前的最后一个赛季——2018/19赛季,该家族的收入从略低于1.17亿英镑增至逾6亿英镑。

  美国亿万富翁约翰·亨利的芬威体育集团控制着利物浦足球俱乐部。另一位美国体育大亨斯坦·克伦克拥有总部位于伦敦的阿森纳。托特纳姆热刺(Tottenham Hotspur)是传统的六巨头中唯一一家自1992年英超成立以来没有赢得过英超冠军的球队,其多数股权为伦敦出生、现居巴哈马群岛的乔·刘易斯(Joe Lewis)所有。

  切尔西的新老板并不是最近加入这个世界上最富有的足球联赛的唯一富有的投资者。去年10月,以沙特阿拉伯6200亿美元的公共投资基金(Public Investment Fund)为首的财团以3.05亿英镑收购了纽卡斯尔联队(Newcastle United)。

  由于这个盛产石油的国家被指与非法转播体育赛事有关联,以及对国家影响力的质疑,这次收购被推迟了几个月。波利预测,这将使又一家俱乐部跻身豪门俱乐部之列。

  这意味着争夺欧冠资格的竞争只会越来越激烈。错过的代价是高昂的:欧足联每年向参赛俱乐部分配20亿欧元,切尔西在2021年5月赢得欧冠后获得了1.2亿欧元的收入,这是一笔宝贵的意外之财。

  切尔西的六大竞争对手也更容易通过传统的方式获得收入:向球迷出售门票。切尔西的主场斯坦福桥球场可容纳4万人,少于曼联的老特拉福德球场等竞争对手的主场。老特拉福德球场是英超最大的球场,可容纳7.5万人。2018/19赛季曼联比赛日收入为1.12亿英镑,而切尔西为6700万英镑。

  如果新老板希望增加体育场的容量,这将不太容易办到。离开斯坦福桥去一个全新的球场,就像北伦敦的竞争对手热刺所做的那样,需要得到一个由球迷领导的非盈利组织的批准,该组织拥有斯坦福桥的永久所有权。

  上世纪80年代,房地产开发商试图在斯坦福桥的原址上建造住宅,促使当时的切尔西主席肯·贝茨买下了这片土地。随后,俱乐部成立了CPO,并借给它资金来收购球场,切尔西以象征性的价格租下了这座球场。

  2011年,阿布拉莫维奇向CPO购买永久产权的计划失败后,他选择了对斯坦福桥进行重建。但他在撤回获得英国签证的申请后,于2018年撤回了在斯坦福桥原址上建造一座可容纳6万人的新体育场的计划。此后,规划许可已经失效。“这座体育场需要大量的投资,”一位对手说。“那是必须要做的。”

  据知情人士透露,在完成收购后,波利和Clearlake承诺“重建斯坦福桥”,目前还没有迹象表明他们有任何离开的计划。

  现在,波利和他的伙伴们希望在转会市场上花费的数百万美元能让切尔西这个目前为止支离破碎的赛季有所改观。在新赛季取得两胜一平,但对阵利兹联和南安普顿吃到败仗之后,状态低迷会对波利、Clearlake、韦斯和沃尔特产生怎样的影响?

  “除非他们真的非常幸运,否则总会有一段时期他们会连续输球,”另一支球队的共同所有者说。“这将是一个考验。然后你会怎么做?你得决定主教练的人选,这种压力是无法忍受的。罗曼只是习惯于不断地炒教练。”

  长期的战绩下降可能会激怒粉丝群体,而其他美国买家已经发现这是很危险的。在苦苦挣扎的曼联,球迷们加入了反对格雷泽家族的大规模抗议活动。2021年5月对阵利物浦的一场比赛被迫推迟,原因是反格雷泽示威者在球场上发动了抗议活动。

  但Unique Sports Group的经纪人马龙·弗莱希曼(Marlon Fleischman)说,波利亲自参与球队建设的决定可能会为他和他的共同所有人赢得一些好感。Unique Sports Group代理了包括切尔西球员里斯·詹姆斯(Reece James)在内的球员。

  他说:“他们知道如何谈判,他们知道什么代表良好的价值,我认为他们想要显示出他们想成为其中的一部分。他们不想成为不露面、不和球迷互动的老板。这是一件好事。”

  在切尔西的新时代,并不是每件事都会一帆风顺。但是,弗莱希曼说,老板们在其他运动项目上的经验将会使他们在英超联赛中受益。“他们知道如何经营体育特许经营权,”他说。“这不是他们第一次干这种事。”

  安托万·加拉(Antoine Gara)和萨拉·杰尔马诺(Sara Germano)纽约补充报道。数据研究和分析:丹尼尔·克拉克